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lunes, 17 de julio de 2017

La ciencia contra el Zika: las vacunas que protegen a los fetos de ratón

Por ElizabethF.

El mundo puede empezar a respirar con algo de tranquilidad frente a uno de los "aparentemente" más insignificantes enemigos. El mosquito Aedes es capaz de transmitir el dengue, la fiebre amarilla y el Chikungunya, y cuando pensábamos que no nos podía sorprender con otra enfermedad, la Organización Mundial de la Salud declaró el estado de emergencia por el Zika. Y aunque ya este virus, como siempre hace la humanidad con asuntos esenciales, haya pasado a un segundo plano, y ya no ocupe constantemente los titulares de los grandes medios de prensa, miles de embarazadas viven cada día con el riesgo de que, al padecer la enfermedad, sus bebés nazcan con microcefalia o alguna otra condición asociada al síndrome neurológico que provoca este virus.

Entonces es más que una buena nueva que un ensayo con dos nuevas vacunas en fase de estudio— llevado a cabo por un equipo de científicos de la Escuela de Medicina de la Universidad de Washington (Estados Unidos) — contra el virus del Zika, realizado en ratones, haya demostrado que los fármacos resultan efectivos para proteger exitosamente tanto a la madre como al feto en desarrollo, si estas se administrasen antes de la gestación.

Las investigaciones se han llevado a cabo en hembras de ratón, a las cuales se les había administrado las vacunas, y cuyas crías no manifestaron luego ningún signo del virus. 

El experimento se realizó utilizando dos vacunas en proceso de desarrollo, las cuales ya habían demostrado ser efectivas. Una de estas ya se prueba de forma segura en mujeres que no están embarazadas, así como en hombres, pues de momento solo se ha probado en animales. La misma se basa en una forma del virus debilitada. Los investigadores puntualizaron que la segunda de las vacunas contra el Zika  tuvo mayor grado de efectividad, en tanto el porcentaje de placentas sin rastro de virus ascendía al 73%, y la protección creció al 83% en el caso de los fetos. Eso sí, ambas redujeron significativamente la presencia del virus

Grupos de entre 18 y 20 hembras de ratón fueron los seleccionados por los científicos para administrar dos dosis de las vacunas o de un placebo. Tres semanas después, los investigadores midieron en la sangre de los roedores los niveles de anticuerpo, para poder determinar así su respuesta inmune, y pudieron comprobar que en el caso de los que habían sido tratados con alguna de las dos vacunas, habían conseguido tener elevados niveles de protección contra el virus del Zika, lo que no ocurrió en los casos en los que se había inyectado placebo. 

Pero como el propósito de los expertos era poder observar además que ocurría en una situación similar a la que experimenta una mujer cuando es picada por un mosquito que le transmite este virus durante la gestación, las hembras de ratón fueron posteriormente inoculadas con el virus del Zika cuando se encontraban en el sexto día de embarazo. Así, una semana después de ser infectadas, midieron nuevamente los niveles de anticuerpo tanto en la madre como en el embrión. 

Los resultados fueron significativos, pues evidenciaron que cuando a los ratones se les había administrado la primera vacuna, no se encontró ningún indicio  de la presencia de material genético del Zika, en más del 50% de las placentas y los fetos, proporción que se elevó al 73 % y 83 % respectivamente en el caso de la segunda vacuna. 

Podría ser que estemos en mejor camino, y estas vacunas frenen la estrepitosa caída, en picada, que aún sufrimos.

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